Para muchos, las vacaciones de diciembre son una de las épocas más bonitas del año: reuniones con familia y amigos todos los días, fiesta y mucho alcohol.

Muchos creemos que no hay fiesta si no hay alcohol de por medio. El alcohol es una de las maneras más fáciles y sencillas de entrar en el espíritu navideño. Después de tan solo dos copas de vino, el cerebro activa la liberación de dopamina por medio de complejos procesos neuro-bioquímicos.

Cuando la dopamina se engancha a su receptor, ubicado en la superficie de una neurona, se produce un
“zumbido” en el cerebro.  Para algunos, esta señal significa placer y comienzan a tener una compulsión a beber en exceso.

El alcohol es actualmente uno de los problemas más preocupantes de salud pública ya que es una adicción bien aceptada en la sociedad. Sin embargo, tan solo en los Estados Unidos, el consumo excesivo se tradujo a 1 de cada 10 muertes en adultos en este país.

Aunque el alcohol nos puede hacer sentir aliviados del estrés, el alcohol ha causado más del doble de muertes que la sobredosis de heroína y opioides con medicamentos recetados.

Las consecuencias del alcohol en la vida de una persona son impresionantes. El alcohol afecta la salud física y mental, reduce la calidad de vida de la persona y afecta en general a todos los que rodean a una persona con esta adicción.

Se define como un consumo excesivo de alcohol a tomar cinco o más bebidas para hombre y cuatro para mujeres en la misma ocasión en al menos un día en los últimos 30 días. El alcoholismo es una condición médica y no siempre es culpa de quien lo padece. Más bien, las personas con alcoholismo son víctimas de un mal funcionamiento en los circuitos del placer en el cerebro. Esto hace que los bebedores quieran más alcohol cada vez. Es por eso por lo que debemos de estar muy alertas de no padecer esta enfermedad y confundir mucha fiesta con alcoholismo.

El proceso de adicción al alcohol implica un ciclo de tres etapas: intoxicación por atracón, efecto negativo en la abstinencia y previsión-preocupación.

Comienza en las neuronas, el tipo básico de célula cerebral. El cerebro tiene un estimado de 86 billones de estas células, que se comunican a través de mensajeros químicos llamados neurotransmisores.

Las neuronas pueden organizarse en grupos y formar redes o circuitos para realizar funciones específicas como el pensamiento, el aprendizaje, las emociones y la memoria. El ciclo de adicción altera la función normal de algunas de estas redes en tres áreas del cerebro: los ganglios basales, la amígdala extendida y la corteza prefrontal.

Las interrupciones hacen varias cosas que contribuyen a seguir bebiendo: permiten el alcohol o los desencadenantes asociados con el consumo de alcohol (señales) que conducen a la búsqueda de alcohol. También reducen la sensibilidad de los sistemas cerebrales, causando una experiencia disminuida de placer o recompensa y aumentan la activación de los sistemas de estrés cerebral. Por último, reducen la función de los sistemas de control ejecutivo del cerebro, la parte del cerebro que normalmente ayuda a tomar decisiones y regula las acciones, emociones e impulsos.

Estas redes son críticas para la supervivencia humana. Desafortunadamente para el bebedor compulsivo, se encuentran “secuestrados” y el atracón continúa incluso después de que los efectos dañinos han comenzado.

Debido a que los cerebros de los bebedores compulsivos sienten un intenso placer por el alcohol, existe una poderosa motivación para beber alcohol una y otra vez. El consumo excesivo de alcohol puede comenzar en las fiestas y puede causar cambios en la estructura y función del cerebro. El cerebro no está lo suficientemente bien como para funcionar normalmente. Si el consumo continúa diariamente, los cambios neurológicos pueden permanecer durante mucho tiempo después de que se detiene el consumo de alcohol.

Durante la etapa de intoxicación compulsiva, una parte del cerebro llamada ganglio basal, recompensa al bebedor con efectos placenteros, liberando dopamina, el neurotransmisor responsable de los efectos gratificantes del alcohol y creando más deseo.

Con los atracones continuos, el “hábito de la circulación”, se activa repetidamente en otra parte de los ganglios basales llamado estriado dorsal. Este contribuye a la búsqueda compulsiva de más alcohol. Esto explica el intenso deseo que se desencadena cuando un bebedor compulsivo está conduciendo por su bar favorito y no puede resistirse a tomar, incluso después de haber hecho una promesa de dejar de tomar.

Cuando el bebedor compulsivo, deja de tomar, se liberan neurotransmisores de estrés como el factor liberador de corticotropina (FRC) y dinorfina. Estos poderosos neuroquímicos causan estados emocionales negativos asociados con la abstinencia del alcohol. Esto hace que el bebedor vuelva a tomar alcohol para obtener alivio e intentar restablecer los beneficios de la intoxicación.

Después del periodo de abstinencia de alcohol, el bebedor entra en una etapa de preocupación. Esto involucra a la corteza prefrontal, donde se toman las decisiones ejecutivas sobre anular o no anular los fuertes deseos de beber. Esta parte del cerebro funciona bajo un sistema de “continuar” y “alto”.

Cuando los circuitos de “continuar” estimulan el sistema de hábito-respuesta del estriado dorsal, el bebedor se vuelve impulsivo con un deseo y busca un trago, tal vez incluso de manera inconsciente. El sistema de “Alto” puede inhibir la actividad del sistema “continuar” y es importante, especialmente para prevenir las recaídas después de ser desencadenado por eventos estresantes de la vida.

Los estudios de imágenes cerebrales muestran que el consumo excesivo de alcohol puede interrumpir la función de los circuitos de “continuar” y “alto”. Esto interfiere con la toma de decisiones adecuadas y la inhibición del comportamiento. El bebedor es a la vez impulsivo y compulsivo.

Hay buenas noticias, ya que la evidencia científica muestra que este trastorno se puede tratar. Lo más importante es que estemos conscientes de que el alcoholismo es un trastorno cerebral que causa una enfermedad cerebral crónica. No es diferente a la diabetes, el asma o la hipertensión. Cuando se proporciona atención continua y completa, los resultados de la recuperación mejoran y el bebedor compulsivo tiene la esperanza de mantenerse sobrio siempre que el tratamiento de por vida y el mantenimiento de la sobriedad se conviertan en una opción de estilo de vida a seguir.

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