Los inmunólogos James P. Allison de Estados Unidos y Tasuku Honjo de Japón, fueron premiados este lunes con el premio Nobel de Medicina 2018. Fueron elegidos por la Asamblea Nobel del Instituto Karolinska de Estocolmo por sus terapias por inhibición de la regulación inmune negativa que marcan un hito en la lucha contra el cáncer.

Los descubrimientos de estos científicos establecieron un principio completamente nuevo en el campo de la Oncología permitiendo aprovechar la habilidad del sistema inmunitario para atacar las células cancerígenas.

Allisson de 70 años y profesor de la Universidad de Texas, estudió a principios de los 90 la proteína CTLA-4 que función como un freno del linfocito T, una de las células principales que conforman nuestro sistema inmunitario. Si bien ya se conocía el CTLA-4, las investigaciones del estadounidense le sirvieron para darse cuenta de su potencial para combatir tumores y desarrollar un nuevo enfoque a la hora de tratar nuevos pacientes.

Honjo, de 76 años y profesor en la Universidad de Kyoto, descubrió en 1992, otra proteína en la superficie de los linfocitos T: la PD-1, que también frena a las células inmunitarias, pero por medio de otro mecanismo. Las terapias basadas en su investigación han resultado impresionantemente efectivas y han funcionado con eficacia en el tratamiento de pacientes con diferentes tipos de cáncer.

Desde entonces, se ha avanzado mucho gracias a estos descubrimientos. La CTLA-4 ha dado buenos resultados en el tratamiento del melanoma avanzado, mientras que la PD-1 está funcionando con diversos tipos de cáncer como el de pulmón, renal, linfoma y melanoma. Nuevos estudios indican que, si se combinan ambas terapias, el tratamiento puede ser incluso más efectivo.

Los dos expertos demostraron estrategias diferentes para tratar el cáncer. Los ganadores del premio, se repartirán 1.01 millones de dólares de premio.

El año pasado, el premio Nobel de Medicina fue para los investigadores estadounidenses Jeffrey C. Hall, Michael Rosbach y Michael W. Young, por sus descubrimientos en los mecanismos moleculares que controlan el ritmo circadiano.

En esta semana se darán a conocer los ganadores de otros premios: Física (martes), Química (miércoles), Paz (jueves) y Economía (próxima semana).

Fuente