Kelly Thomas se despertó en un hospital de Florida hace cuatro años sin recordar el accidente automovilístico que le había robado la capacidad de caminar. Thomas, un estudiante universitario que practicaba el barril en los rodeos, se mudó a Kentucky por un año para probar un estudio de investigación que esperaba le devolviera a su médula espinal la capacidad de caminar.

En un estudio de investigación en la Universidad de Louisville, Thomas y otros tres tenían un dispositivo implantado quirúrgicamente en su médula espinal para estimular la actividad eléctrica, acompañado de meses de terapia física diaria.

En el New England Journal of Medicine, investigadores de la Universidad de Louisville informaron que dos de los sujetos podían ponerse de pie y tomar medidas limitadas al final del estudio, y dos pudieron caminar de forma independiente: Thomas y otro paciente, Jeff Marquis.

La investigación fue apoyada por una fundación benéfica, el Hospital de la Universidad de Louisville y el fabricante de dispositivos Medtronic.

Un informe de caso simultáneo publicado en Nature Medicine informó que un solo paciente con una lesión de la médula espinal en la Clínica Mayo también pudo tomar medidas y caminar con la ayuda del entrenador con estimulación eléctrica y terapia física intensiva.

“La historia de la investigación de lesiones de la médula espinal es que tenemos 50 años o más de ensayos esencialmente fallidos, sin hallazgos positivos”, dijo David Darrow, neurocirujano residente en la Facultad de Medicina de la Universidad de Minnesota, que no participó en ninguno de los estudios pero también ha implantado un dispositivo estimulador en personas con lesiones de la médula espinal. “Esta es una especie de nueva era”.

Darrow dijo que hay advertencias para los estudios más nuevos y un montón de preguntas científicas y médicas sin respuesta. Este es todavía un pequeño número de pacientes, con lesiones variables, por lo que es imposible saber qué tan bien funcionará la intervención en la población más amplia de personas con lesiones de médula espinal.

Los resultados son una poderosa prueba de concepto, basada en un sorprendente informe de caso del equipo de investigación de Louisville en 2011.

Los investigadores tomaron un dispositivo médico desarrollado para controlar el dolor crónico y lo implantaron para estimular la médula espinal de un paciente paralítico. Después de las sesiones de rehabilitación, ese paciente aprendió a pararse y recuperó algún control voluntario de los movimientos de sus piernas.

Susan Harkema, directora científica asociada del Centro de Investigación de Lesiones de la Médula Espinal de Kentucky en la Universidad de Louisville, quien fue pionera en la técnica en personas, dijo que los dispositivos se implantan muy por debajo del sitio de la lesión.

Este no es un caso de pacientes que vuelven a crecer una conexión cortada en la columna vertebral. En cambio, Harkema considera que estos estudios anuncian un cambio gradual en la forma en que los expertos piensan en la médula espinal, como la posibilidad de aprender nuevas formas de caminar, con la combinación correcta de entrenamiento y estimulación eléctrica.

“La base de este trabajo es que los circuitos espinales son sofisticados y realmente tienen las mismas propiedades que el cerebro de muchas maneras, y en el contexto de este estudio, realmente lo que se muestra es que tiene la capacidad de volver a aprender a caminar en las condiciones adecuadas “, dijo Harkema.

En ambos estudios, los pacientes necesitaron el estimulador para caminar, lo que ayudó a descartar la idea de que se trataba de una recuperación espontánea. Solo se podían tomar medidas cuando la gente intentaba mover las piernas.

“El punto importante es que esta tecnología puede devolver el control funcional, pararse y dar pasos independientes. Realmente da esperanza a las personas que se enfrentan a la parálisis”, dijo Kendall Lee, neurocirujano de la Clínica Mayo.

La esperanza es que a medida que estas técnicas comiencen a probarse en más lugares y en más pacientes, la demanda impulse la tecnología para que se mejore y se adapte a la intervención.

Los investigadores admiten fácilmente que no son ingenieros y esperan ver desarrollado un estimulador con esta aplicación en mente, en lugar de encontrar nuevos propósitos para un dispositivo comercial.

La técnica también deberá probarse en personas más diversas; los sujetos del estudio tenían entre 20 y 30 años, y habían pasado dos o tres años desde la lesión.

Muchas personas con lesiones de la médula espinal son mayores, y han pasado más años desde que se paralizaron.

Darrow ha implantado el estimulador en alguien cuya lesión ocurrió hace 17 años, y el sujeto con más edad en su estudio en curso tiene más de 50 años. Darrow está interesado en saber si la estimulación eléctrica tiene efectos por sí misma, sin la rehabilitación, en el movimiento voluntario y en otros problemas de salud, como la presión arterial baja o descontrolada.

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