Una encuesta entre adolescentes llevada a cabo por investigadores de la Universidad de Coventry ha demostrado que menos de la mitad de los usuarios de cigarrillos electrónicos saben que estos productos contienen nicotina o que son adictivos.

La adicción a la nicotina es un problema real, pero los problemas de salud planteados por los cigarrillos electrónicos son potencialmente mayores que la adicción.

Los primeros europeos en llegar a América a finales del siglo XV, pronto se encontraron con la costumbre local de fumar tabaco y a su vez, introdujeron esta práctica en Europa. Los sucesivos monarcas ingleses, se opusieron a ello. El rey James I escribió un libro titulado “A Counterblaste to Tobacco” (en español, Contra cuchilla contra el tabaco), pero al final, el gobierno decidió imponerle impuestos.

El compuesto responsable del placer y la adicción a fumar es la nicotina, un metabolito secundario producido por la planta de tabaco como defensa contra los herbívoros.

Fumar tabaco destruye la mayoría de las moléculas presentes en él, incluida la nicotina, pero la pequeña cantidad de nicotina que sobrevive (alrededor del 10%), se transporta de los pulmones a través de la sangre, al cerebro en menos de 10 segundos. Una vez en el cerebro, estimula la liberación de neurotransmisores, incluida la dopamina “molécula de placer”.

El vínculo entre darle un “toque” al cigarro y la respuesta de placer del cerebro, explica por qué fumar puede ser tan adictivo, ya que asocia el placer con el acto de fumar.

La mayor parte del peligro de fumar no proviene directamente de la nicotina. El humo de cigarro contiene alrededor de 4000 compuestos diferentes y las moléculas más peligrosas son carcinógenos.  El alquitrán del tabaco, que se transporta en el humo a la boca y los pulmones, es rico en estas sustancias tóxicas.

Al fumar tabaco, el humo daña el ADN de los órganos expuestos a él y otros expuestos indirectamente, lo que acelera las mutaciones genéticas y aumenta el riesgo de cáncer, no solo del pulmón, si no también de la boca, la laringe, el hígado, el cuello uterino, esófago, páncreas, vejiga y riñón.

No todas estas mutaciones conducen al cáncer, pero mientras más existan de ellas, es más probable que ocurran mutaciones causantes de cáncer.

Según la Organización Mundial de la Salud (OMS), las enfermedades relacionadas con el tabaquismo, causan alrededor de 6 millones de muertes al año (alrededor de 600,000 de estos por “tabaquismo pasivo”).  Alrededor de 100,000 de estas muertes ocurren en el Reino Unido y medio millón en los Estados Unidos

En la última década, los cigarrillos electrónicos se han comercializado como una forma de disfrutar del tabaco con menos riesgos para la salud que los cigarrillos tradicionales. En primer lugar, como los cigarrillos electrónicos no queman tabaco, deberían eliminar los riesgos asociados con el tabaco

Contienen una batería, un elemento calentador de metal y un depósito de líquido que el elemento calentador convierte en vapor y el fumador lo inhala. El líquido está hecho de un solvente, ya sea glicerol, o propilenglicol, nicotina y a menudo saborizantes de grado alimenticio.

Entonces, ¿cuál es el problema con los cigarrillos electrónicos, si no producen alquitrán?

La nicotina u otras moléculas que se encuentran en los cigarrillos electrónicos aún pueden afectar la salud pulmonar. Una gran cantidad de sustancias químicas de sabor utilizadas en muchos líquidos son aldehídos, que a menudo son irritantes del tejido de la mucosa en el tracto respiratorio cuando se inhalan.

Las pruebas en células endoteliales, las células que recubren los vasos sanguíneos y el interior del corazón, muestran que algunos aromatizantes de cigarrillos electrónicos y sus componentes (como vainillina, cinamaldehído, diacetilo, acetato de isoamilo y mentol) pueden dañar los vasos sanguíneos.

Causaron niveles más altos de un marcador inflamatorio (interleucina-6) y niveles más bajos de óxido nítrico, una molécula con varias funciones, como la inhibición de la inflamación y la coagulación, y la dilatación de los vasos sanguíneos. En el cuerpo, estos dos cambios se consideran un pronóstico temprano de la enfermedad cardíaca.

Aunque los aromatizantes de los alimentos son en sí mismos seguros cuando se usan en los alimentos (como lo son los solventes), eso no significa que necesariamente sean completamente seguros para un uso diferente, como en los cigarrillos electrónicos.

Los estudios han demostrado que algunas de estas moléculas, especialmente los disolventes, se pueden descomponer cuando se calientan a más de 300 ° C por el elemento de calentamiento en el cigarrillo electrónico. Se han prestado especial atención a tres sustancias, todos los aldehídos, formados por la descomposición del glicerol y el propilenglicol: acroleína, metanal y etanal.

Probablemente hayas escuchado sobre la acroleína (propenal), es la sustancia química que se forma cuando el aceite de cocina se calienta hasta que comienza a fumar. Es tóxico y puede irritar severamente los ojos y las fosas nasales. El etanal (acetaldehído) y el metanal (formaldehído) también son tóxicos: el metanal, en particular, es un carcinógeno bien conocido. Estas sustancias también pueden formarse por descomposición de las moléculas aromatizantes.

Aunque se ha demostrado que el uso de cigarrillos electrónicos conduce a niveles significativamente más bajos de ciertos metabolitos cancerígenos en la orina de sus fumadores, en comparación con los niveles encontrados en fumadores de cigarrillos tradicionales, se han relacionado con niveles más altos de algunas partículas, incluido el cadmio, níquel, cromo, plomo y zinc.

Existe una preocupación particular de que el rápido crecimiento en el uso de cigarrillos electrónicos no se haya acompañado de una evaluación adecuada de los riesgos que acompañan a su uso, especialmente a largo plazo.

Mientras que algunos informes han dicho que los cigarrillos electrónicos son mucho más seguros que los cigarrillos convencionales, un estudio ha concluido que el uso regular de cigarrillos electrónicos por parte de los jóvenes los hace más fumadores de cigarrillos convencionales; otro estudio concluyó que el uso de cigarrillos electrónicos por parte de los adolescentes duplica el riesgo de tos y bronquitis en comparación con los no fumadores.

Los cigarrillos electrónicos están disponibles gratuitamente en el Reino Unido y en los Estados Unidos, pero están prohibidos o restringidos en algunos países, incluidos Noruega, Brasil, Singapur y Australia.

Una carta publicada en el British Medical Journal también advirtió: Se necesitan más investigaciones científicas básicas y epidemiológicas para aumentar nuestra base de evidencia sobre los beneficios y daños del vapor del cigarrillo electrónico. Hasta entonces, los pacientes no deben confundirse al pensar que la probabilidad de un daño futuro es insignificante cuando no hay pruebas suficientes para defender esto.

Todavía nadie sabe exactamente los daños que puede causar el cigarrillo electrónico a largo plazo, por lo que su uso moderado es altamente recomendado.

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