Han pasado casi seis décadas desde que surgieron las sospechas de que un medicamento común contra las náuseas llamado talidomida, era responsable de las deformidades en los bebés.

La tragedia ahora sirve como recordatorio de la importancia de las pruebas clínicas y la estricta regulación de medicamentos. Independientemente de eso, los mecanismos detrás de los efectos secundarios de la talidomida han permanecido como un misterio hasta ahora.

Científicos del Instituto del Cáncer Dana-Farber han descubierto cómo la talidomida descompone una variedad sorprendente de proteínas que controlan cómo se traducen los genes.

Una de estas proteínas de transcripción, llamada proteína tipo sal 4 (SALL4), desempeña un papel central en la retención de células madre embrionarias en un estado en blanco. Sin ella, los tejidos en embriones en desarrollo pueden no completar los órganos y las extremidades.

El descubrimiento de alguna manera explica por qué muchas madres que tomaron el medicamento con nombres comerciales como Contergan o Distaval abortaron o dieron a luz niños que tenían miembros u órganos malformados.

“Las similitudes entre los defectos de nacimiento asociados con la talidomida y las de las personas con un gen mutado SALL4 son sorprendentes”, dice el farmacólogo Eric Fischer. “Ellos argumentan con más fuerza que la interrupción de SALL4 está en la raíz de la devastación producida por la talidomida en la década de 1950”.

La talidomida se sintetizó por primera vez por una pequeña empresa farmacéutica alemana llamada Chemie Grünenthal en 1954. Las pruebas en animales mostraron que no era tóxico a dosis incluso grandes, y dos años más tarde se encontró que era seguro usar como un sedante para adultos.

Hacia el final de la década, el medicamento se vendía en todo el mundo bajo diversas marcas y se usaba comúnmente para aliviar las náuseas matutinas, pero un retraso en la aprobación de la FDA libró el desarrollo de una futura tragedia.

Los médicos alemanes notaron un aumento extraño en las deformidades infantiles a finales de la década de 1950. En 1960, un pediatra llamado Widukind Lenz finalmente hizo el enlace, y después de un alboroto público, Grünenthal quito todos los medicamentos de talidomida del mercado.

El resto del mundo fue más lento en actuar, pero a fines de 1962 el producto prácticamente había desaparecido de los estantes de las farmacias de todo el mundo.

Aunque relativamente breve, el período de popularidad de la talidomida vio a más de 120,000 infantes afectados. La mayoría de los casos resultaron en abortos espontáneos, pero alrededor de 10,000 bebés nacieron con brazos y piernas truncados o condiciones como el Síndrome de Rayo Radial de Duane.

Décadas de pleitos y el escrutinio mediático de los procedimientos de prueba han examinado desde entonces los fallos burocráticos que contribuyeron al problema, pero sorprendentemente se ha investigado muy poco sobre la bioquímica detrás del medicamento.

En la década de 1980, la talidomida renació en la forma de un potente tratamiento contra el cáncer, gracias a su capacidad para impedir el crecimiento de vasos sanguíneos en los tumores.

La bioquímica detrás de los efectos terapéuticos del medicamento solo se ha reducido en los últimos años. Comprender los orígenes precisos de sus efectos debilitantes en el desarrollo del tejido, con suerte, contribuirá en gran medida a superar su estigma.

A raíz de investigaciones previas, los investigadores trataron cultivos de células humanas con talidomida y analizaron los productos proteicos en busca de signos de su impacto utilizando un flujo de trabajo basado en espectrometría de masas

De 10.000 proteínas impares en su análisis, solo SALL4 mostró una diferencia significativa después de la talidomida. Esto no es muy sorprendente, ya que las mutaciones en ambas copias del gen que produce esta proteína pueden producir condiciones similares en el desarrollo fetal.

Lo que es interesante es que diferentes miembros de la familia de drogas degradaron una variedad de proteínas, información que podría ser útil en futuras modificaciones del producto farmacéutico.

Además, los investigadores encontraron que los efectos de la talidomida solo se aplican a los primates (incluidos los humanos) y los conejos, y no a los roedores. Las pruebas en ratas, en otras palabras, no mostrarían los mismos resultados.

La talidomida todavía tiene un gran potencial. En lugar de alejarse de un medicamento que podría salvar vidas, es vital que aprendamos todo lo que podamos sobre cómo funciona.

“Sabemos que el efecto terapéutico de estos medicamentos se basa en su capacidad para degradar proteínas específicas”, dice Fischer. “Nuestros hallazgos ayudarán a los desarrolladores de fármacos a distinguir entre proteínas cuya degradación es probable que sea beneficiosa y que puede ser perjudicial al mismo tiempo”.

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