A principios de esta semana, el Centro Médico de la Universidad de Ámsterdam (UMC), anunció el fin temprano de un ensayo clínico que estudiaba un nuevo uso para el sildenafil a raíz de las muertes de recién nacidos.

El medicamento conocido comercialmente como Viagra, se usa popularmente para tratar la disfunción eréctil al mejorar el flujo sanguíneo. Alentados por las pruebas preliminares, los médicos esperaban usar esas mismas propiedades vasodilatadoras para estimular el crecimiento de placentas.

“Queríamos mostrar que esto fue eficaz para promover el crecimiento entre los bebés”, dijo el investigador principal y ginecólogo Wessel Ganzevoort al diario, de Volkskrant. “Pero sucedió lo contrario. Estoy sorprendido. Lo último que quieres es dañar a los pacientes”.

Sildenafil funciona bloqueando una enzima que descompone un compuesto de mensajero que ayuda a relajar los músculos lisos, como los que rodean ciertos vasos sanguíneos.

El resultado es un aumento en el flujo sanguíneo, que no solo tiene un uso en el manejo de la función eréctil, sino también en la reducción de la gravedad de los síntomas del mal de montaña y en el tratamiento de la hipertensión pulmonar.

Ahora que ya no está bajo patente, las compañías de investigación están explorando el medicamento como un fármaco maravilloso para una variedad de otros problemas de salud.

Una aplicación que inicialmente pareció prometedora fue como una forma de dilatar los vasos sanguíneos en las placentas que eran difíciles de desarrollar, una condición que aumentaba el riesgo de que los bebés nacieran prematuramente y con bajo peso al nacer.

“El pronóstico para tales bebés es pobre y no se conocen otros tratamientos para el niño”, dijo el comunicado de la UMC.

Recientes ensayos clínicos aleatorizados que compararon el fármaco con un placebo no detectaron efectos adversos en madres sanas o bebés, lo que deja todo en claro para que otros realicen más pruebas.

De hecho, el rumor sobre su potencial se ha ido acumulando a lo largo de los años. Hay médicos que ya han sugerido a las mujeres embarazadas tomar el medicamento.

Exactamente lo que salió mal en esta prueba sigue siendo un misterio.

En 2015, los hospitales en los Países Bajos reclutaron a 183 mujeres cuyos embarazos probablemente se vieron afectados negativamente por el desarrollo de la placenta. Aproximadamente la mitad recibió un placebo.

Una evaluación llevada a cabo por una junta independiente analizó más de cerca las 19 muertes de los recién nacidos de madres que habían recibido la medicación durante el embarazo. Fundamentalmente, 11 de esos bebes fueron diagnosticados con presión arterial elevada en sus pulmones, que se cree está relacionado como efecto del medicamento.

Otros seis recién nacidos también tenían una afección pulmonar que los privaba de oxígeno suficiente, pero habían sobrevivido.

Para poner esas cifras en contexto, nueve bebés en el grupo placebo también fallecieron poco después del nacimiento. Ninguno de ellos mostró signos de esa afección pulmonar en particular.

El estudio se había programado para continuar hasta 2020. A pesar de la cancelación del ensayo, alrededor de una docena de mujeres todavía están esperando ver cómo el medicamento podría afectar su embarazo, y están siendo monitoreadas de cerca.

No está claro hacia dónde irá la investigación desde aquí. Los resultados son impactantes, pero también completamente inesperados.

“Necesitamos ser cuidadosos en este punto para saber más”, dijo el experto en medicina fetal Zarcko Alfirevic de la Universidad de Liverpool.

“Se necesita una investigación exhaustiva porque las complicaciones no se observaron en los otros dos ensayos similares que ya se han realizado en el Reino Unido, Australia y Nueva Zelanda”.

El sildenafil es obviamente una droga con un gran potencial. Proporcionar un impulso a las placentas todavía podría ser una de ellas. Sin embargo, este es un trágico ejemplo de por qué incluso los tratamientos más prometedores requieren una experimentación tan extensa sin importar cuánto prometan.

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