Dos años después de que Novartis anunciara que aceptaría el desafío de buscar curas para infecciones potencialmente mortales conocidas como superbacterias, la farmacéutica dijo la semana pasada que abandonaría la investigación antibacteriana y antiviral.

El retiro de Novartis, sigue una tendencia creciente de las grandes compañías farmacéuticas, incluidas AstraZeneca, Sanofi y Allergan, que están abandonando este tipo de investigación por falta de ganancias.

Eso deja a Merck, Roche, GlaxoSmithKline y Pfizer como las únicas compañías farmacéuticas con programas activos de investigación de antibióticos. Solo 12 antibióticos han sido aprobados desde el año 2000.

Desde la invención de la penicilina, el desarrollo de antibióticos ha sido como correr en una cinta. Los pacientes que tomaron demasiado poco de demasiados antibióticos elegirían evolutivamente cepas más fuertes matando solo a las bacterias sensibles. Los antibióticos alguna ve fueron un negocio lucrativo antes de inventar nuevos medicamentos para ponerse al día con la evolución de cepas resistentes que se volvieron agotadoras.

Jean Patel, líder del equipo científico de la unidad de coordinación y estrategia antibiótica en el CDC, dijo que una gran cantidad de antibióticos activos utilizados contra las bacterias, en realidad provienen de pequeñas empresas de tamaño “startup”, que luego son adquiridas por grandes farmacéuticas, que proporcionan la infraestructura para completar ensayos clínicos y comercializar medicamentos.

Un gran número de empresas farmacéuticas deciden abandonar la investigación de antibióticos y esto reduce la variedad de nuevos medicamentos que pueden introducirse en el mercado.

Los costos para desarrollar un nuevo antibiótico no son menos caros en comparación con el desarrollo de medicamentos para otras áreas terapéuticas, sin embargo, el potencial comercial y el retorno de inversión para las empresas que desarrollan nuevos antibióticos son significativamente menores que los medicamentos para tratar enfermedades crónicas como la diabetes o enfermedad del corazón.

La falta de investigación de las grandes compañías farmacéuticas es un problema.

Cada año, en los Estados Unidos, al menos 2 millones de personas se infectan con bacterias resistentes a los antibióticos y 23,000 personas mueren cada año como resultado directo de estas infecciones.

Se estima que hasta 10 millones de personas podrían morir anualmente por superbacterias en 2050 si no se hace nada al respecto.

La amenaza pública de las superbacterias resistentes a los antibióticos está creciendo. Los médicos advirtieron recientemente que una infección emergente de transmisión sexual, podría convertirse en una super bacteria resistente a los antibióticos y provocar una enfermedad inflamatoria pélvica y en última instancia provocar infertilidad en las mujeres.

Una mujer murió en 2017 porque contrajo una infección que resistió 26 antibióticos diferentes, es decir, todos los antibióticos disponibles en los Estados Unidos. También se informó que las cepas resistentes a los antibióticos se encuentran en una gran parte de las carnes de los supermercados, que de acuerdo con la Organización Mundial de la Salud, representa una amenaza para la seguridad y protección de los alimentos.

Existe un creciente aumento de superbacterias debido al uso excesivo de medicamentos recetados y antibióticos en humanos y en la agricultura, al igual que el aumento del uso de productos químicos antimicrobianos en los productos para el hogar.

El cambio climático también puede estar contribuyendo al crecimiento de la resistencia a los antibióticos.

Ciertos factores del estilo de vida como el uso constante de desinfectante de manos y otros antisépticos pueden disminuir la diversidad microbiana del cuerpo.

Con menos bacterias buenas en el cuerpo como defensa, los humanos son más propensos a volverse susceptibles a los malos y resistentes. Los antibióticos que toma una persona pueden afectar a todos porque no es la persona la que se vuelve inmune si no la cepa de las  bacterias.

La resistencia a los antibióticos apareció casi inmediatamente después del advenimiento de los antibióticos. Para las empresas, eso no importó durante muchos años porque siempre había nuevos antibióticos en preparación. Eso se ralentizó y casi se detuvo hace unos 15 años. A diferencia de casi todas las áreas de desarrollo de fármacos, los antibióticos eventualmente perderán su efectividad, porque las bacterias son buenas en la evolución de las formas de vencerlas.

Para alentar el costoso desarrollo de nuevos medicamentos antibacterianos, el comisionado de la FDA, Scott Gottlieb, ha mencionado la posibilidad de un modelo de reembolso para los antibióticos que satisfaga ciertos criterios, principalmente su capacidad para atacar infecciones peligrosas y resistentes a múltiples medicamentos.

Tanto el CDC como el Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas, han desarrollado planes estratégicos y soluciones para combatir la resistencia a los antimicrobianos. El Congreso aumentó el financiamiento de los CDC para combatir la resistencia a los antibióticos en 2018 a 168 millones de dólares, un aumento de 5 millones de dólares respecto al último año fiscal, y lo encargó con el esfuerzo de contener, proteger y prevenir la propagación de superbacterias. Sin embargo, la prevención es solo un aspecto de la crisis.

El CDC también intenta controlar los nuevos medicamentos que se vuelven activos para garantizar que no se usan de forma insuficiente o que se usen en exceso.

“Tratamos de aferrarnos a los nuevos medicamentos que entran en el mercado y los usamos con prudencia para que puedan permanecer activos durante más tiempo”, dijo Patel de los CDC. “Esta administración de antibióticos es buena para la salud pública, pero no es buena para las compañías farmacéuticas que intentan obtener ganancias con su inversión inicial”.

Patel dijo que debido a esto hay una necesidad de nuevos tipos de terapias, y también para las compañías de diagnóstico que pueden detectar la resistencia desde el principio para que pueda ser contenida y erradicada antes de que se propague.

Hay dos maneras en la que los investigadores esperan abordar la resistencia a los antibióticos. Si bien, hay una gran fuerza de investigación dedicada al desarrollo de productos de tratamientos terapéuticos, también hay una buena cantidad de investigación dedicada a comprender los mecanismos de resistencia, incluyendo cómo sucede y cómo se propaga.

A principios de julio, los investigadores del Laboratorio de Biología Molecular en Alemania combinaron diferentes antibióticos para eliminar las cepas resistentes a los medicamentos y encontraron puntos débiles donde ciertas combinaciones funcionaban perfectamente sin dañar las bacterias buenas.

Sin embargo, a veces, las combinaciones en realidad hacen que ambas drogas sean menos efectivas. Ana Rita Brochado, autora del estudio, dijo que lo que sucede es que algunas bacterias tienen sistemas de protección que se activan con la adición del segundo medicamento, que los protege contra los antibióticos.

Las combinaciones de medicamentos que funcionaban bien juntos eran muy específicos de especie, lo que significa que solo funcionaban para ciertas cepas de bacterias resistentes y no abarcaban todo.

Los investigadores incluso han llegado a revivir un método descontinuado de 100 años de antigüedad para combatir las bacterias: la terapia con bacteriófagos.

“Es un remedio de regreso al futuro”, dijo Steffanie Strathdee, jefa de la división de salud pública mundial en el departamento de medicina de la Universidad de California en San Diego. “Está aprovechando la propia carrera de armas microbianas del cuerpo”.

El esposo de Strathdee contrajo una infección mientras estaba de vacaciones en 2015 y cayó en coma luego de que la superbacteria se resistiera a varios antibióticos. En un estudio de caso que ahora se hizo famoso, Strathdee desenterró una investigación sobre los llamados fagos, que son virus que infectan bacterias, en busca de una cura.

Después de encontrar un fago que coincidía con la bacteria resistente e inyectarlo en su torrente sanguíneo, el marido de Strathdee se despertó del coma.

Desde entonces, la terapia con fagos se ha utilizado con éxito para tratar a otros cinco pacientes. Después del descubrimiento de los antibióticos en la década de 1920, los fagos fueron relegados a un segundo plano. La parte más difícil es encontrar el fago correspondiente, caracterizarlo y purificarlo para que sea seguro para el uso del paciente.

La terapia con fagos es un tratamiento experimental utilizado por los médicos de UC San Diego Health y la demanda ha sido tan alta que han abierto un nuevo centro. Dado que aún no está aprobado en los Estados Unidos, Los pacientes necesitan la aprobación de la FDA para el uso de emergencia para acceder a él.

Strathdee y su equipo de científicos de UCSD se han asociado con dos nuevas empresas, AmpliPhi Biosciences y Adaptive Phage Therapeutics, para compilar una biblioteca de fagos y crear cócteles de fagos personalizados para los pacientes. Notaron que las bacterias se volvieron a sensibilizar y comenzaron a responder a los antibióticos después de interactuar con los fagos, dijo Strathdee.

Comprender la ciencia y la composición de las bacterias también puede ayudar a los científicos a idear nuevas formas de destruirlo. Para mantenerse por delante de la mutación, muchos científicos están secuenciando los genomas de microbios resistentes para rastrear su evolución y propagación.

También hay fondos externos de CARB-X y BARDA, una parte del Departamento de Salud y Servicios Humanos, para alentar el desarrollo de nuevos agentes terapéuticos y alentar el ingreso de medicamentos al mercado.

En la parte delantera del desarrollo de medicamentos, se está trabajando mucho. El Dr. John Farley, subdirector de la oficina de productos antimicrobianos de la Administración de Alimentos y Medicamentos, dice que la agencia se asocia con pequeñas y medianas empresas para estudiar las vías bacterianas y desarrollar medicamentos.

Ha habido una respuesta en todo el gobierno para buscar fondos para mover medicamentos a ensayos clínicos y hacerlos avanzar a través del proceso de aprobación. Programas como Generating Antibiotic Incentives Now y LPAD también apuntan a atraer inversión externa para el desarrollo final del desarrollo de medicamentos.

“No creo que nadie piense que el gasoducto es tan sólido como debe ser”, dijo Farley. “Existen desafíos económicos que aún permanecen en el corazón de todo esto”.

En la cartera clínica de antibióticos, se ha presentado una nueva solicitud de fármaco a la FDA para su aprobación clínica y se han aprobado dos medicamentos nuevos.

En el desarrollo clínico, hay 16 medicamentos en la fase 1, 14 en la fase 2 y 15 en la fase 3, según un informe de PEW. Pero los expertos médicos dicen que la cantidad de medicamentos en desarrollo no es suficiente para tratar las superbacterias.

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