Un nuevo estudio muestra que cuando se trata de algunos anestésicos generales, el cerebro podría estar en un estado más parecido al sueño de lo que se creía anteriormente.

El descubrimiento sugiere que lejos de desconectarse, algunas partes del cerebro aún pueden procesar sensaciones de su entorno, incluso si el paciente no puede recordar nada al despertar.

Investigadores de la Universidad de Turku en Finlandia, compararon los efectos neurológicos de un par de medicamentos comúnmente utilizados como anestésicos.

Si se trata de un efecto adverso, la anestesia simplemente desencadena un estado de conciencia alterado en lugar de apagar el interruptor, lo que significa que algunos procesos conscientes siguen funcionando mientras parecemos estar inconscientes.

Como dicen los investigadores en su informe, “la falta de respuesta no equivale a la inconsciencia, ya que uno puede tener experiencias conscientes sin capacidad de respuesta conductual”.

La anestesia se ha usado metódicamente durante aproximadamente 170 años. Sin embargo, por la gran cantidad de conocimiento que se ha recopilado sobre el tema, los detalles sobre cómo estos medicamentos realmente cambian las funciones del cerebro todavía son muy vagos.

Esto se debe en parte a que tampoco se sabe mucho sobre cómo funciona la conciencia. Podemos mapear las regiones funcionales del cerebro o registrar el bamboleo de la actividad de la onda cerebral, pero separar la causa y el efecto puede ser complicado.

En este estudio, a 47 voluntarios sanos se les administró el sedante dexmedetomidina o el anestésico general propofol antes de registrar sus ondas cerebrales.

Ambas sustancias provocan falta de respuesta en ciertas dosis, aunque el propofol es un anestésico mucho más potente.

Cuando el medicamento apenas está haciendo efecto, la mitad de los sujetos del grupo con dexmedetomidina podían despertarse con un breve apretón de manos y un fuerte grito. Sorprendentemente, el 42% de los que recibieron propofol también podían despertarse en un estado mareado.

Sus grabaciones de electroencefalogramas mostraron un aumento en las ondas alfa y lentas, lo que sugiere una reversión del sueño profundo y un aumento de la conciencia reflexiva.

Más tarde, los voluntarios en los grupos de sedantes y anestesia podrían recordar el evento, aunque un poco confuso.

“Casi todos los participantes informaron experiencias similares a sueños que a veces se mezclaron con la realidad”, dice el psicólogo Antti Revonsuo.

Los dos grupos también fueron expuestos a reproducciones confusas, como “El cielo nocturno estaba lleno de tomates brillantes”. Otras grabaciones fueron completamente normales.

Las grabaciones de electroencefalogramas indicaron que los voluntarios que estaban profundamente sedados aún podían escuchar las frases confusas y trataban de encontrarle sentido, aunque más tarde no recordaran haber escuchado las oraciones.

Aquellos con propofol ni siquiera intentaron interpretar las palabras raras, con sus ondas cerebrales continuamente dormitando. Eso es genial, pero cuando los pacientes de ambos grupos escucharon sonidos desagradables, todos parecían estar prestando atención. Al despertar, los cerebros de ambos grupos reaccionaron significativamente más rápido al ruido, como si aprendieran a reconocerlo

“En otras palabras, el cerebro puede procesar sonidos y palabras a pesar de que el sujeto no lo recordara después”, dice el anestesiólogo Harry Scheinin. “En contra de la creencia común, la anestesia no requiere la pérdida total de la conciencia, ya que es suficiente para desconectar al paciente del entorno”.

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