No hay duda que la pérdida de peso es una prioridad muy importante ahora más que nunca. En Estados Unidos, el 40% de las personas son obesas y el 70% tiene cierto sobrepeso. Claramente no basta con pensar que el problema simplemente va a desaparecer. Mientras tanto, el riesgo de esos kilos de más, es cada vez más evidente.

Queremos perder peso y no recuperarlo, pero la pérdida rápida de peso no es la mejor respuesta ya que puede ralentizar drásticamente las tasas metabólicas, haciendo que el rebote sea altamente probable. Tampoco es la solución seguir una “dieta correcta” ya que una nueva investigación ha demostrado que rara vez un plan de dieta logra la pérdida de peso de manera duradera. Esto llega a ser muy frustrante y cada vez menos personas quieren hacer el intento.

La mayoría de las luchas de las personas con los alimentos, se basa en la parte emocionar del cerebro, específicamente los circuitos que procesan el estrés o los circuitos que podemos reconectar.

¿Por qué las personas comen de más?

Una de las razones por las que las personas comen en exceso y recuperan el peso que llegan a perder es que no han cambiado el comportamiento que les lleva a la ansiedad de comer. Estos mecanismos se desarrollan principalmente en el cerebro. Los estudios han demostrado que están relacionados con las formas habituales de responder al estrés que nos dejan desencadenados para comer en exceso y sumergirnos en el estrés crónico que promueve la recuperación de peso.

Es difícil superar la fisiología con el cambio de comportamiento, los medicamentos o la cirugía, pero un nuevo estudio demostró que cambiar la forma en la que procesamos el estrés cambió el comportamiento hacia los alimentos sin una dieta rígida.

Los patrones en el cerebro que controlan cómo respondemos al estrés son “cables”. Si buscamos una galleta o nos encerramos en exceso de trabajo, nuestras respuestas diarias al estrés son la reactivación de las instrucciones de cómo responder codificadas años o décadas antes. La mano que se sumerge en el tarro de las galletas es impulsada por la activación de un cable que fue codificado durante el estrés mucho antes y libera impulsos químicos y eléctricos que nos hacen comer en exceso en nuestra vida diaria actual.

Los programas tradicionales de pérdida de peso no se han enfocado en cambiar estas reacciones de estrés que provocan comer en exceso y creo que esta es una de las razones por las que su efectividad a largo plazo ha sido tan desalentadora: incluso si las personas pierden peso, dos tercios de ellos recuperan más peso del que han perdido.

La buena noticia es que hay formas de reciclar el cerebro y ayudar a cambiar la forma de pensar hacia los alimentos. Al desarrollar un enfoque basado en la neurociencia, lo más importante es cambiar el cableado del cerebro que desencadena la alimentación por estrés.  Lo más importante es centrarse en algo más positivo que contar calorías o medir el tamaño de las porciones: identifica momentos en los que se tienen antojos, indicar cuándo el circuito de comer por estrés está activado y usar herramientas emocionales simples para procesar el estrés y cambiar esas instrucciones codificadas a comer en exceso.

Este enfoque da aplicación práctica al vínculo de peso y estrés establecido desde hace mucho tiempo. Sabemos que, en tiempos de estrés, tres estructuras cerebrales: la amígdala (“centro del miedo”), el hipotálamo (“centro del apetito”) y el núcleo accumbens (“recompensa entra”), activan una cascada de cambios bioquímicos que aumentan el hambre, metabolismo lento y favorecer la deposición de grasa.

El eslabón perdido ha consistido en encontrar formas prácticas de controlar el “estrés cerebral” y aquellas reacciones exageradas que desencadenan una alimentación sin sentido, apetitos azucareros y atracones de comida. El enfoque basado en la neurociencia es centrarse en cambiar nuestro cableado de estrés, los circuitos de autorregulación que se desencadenan en cuestión de nanosegundos que controlan nuestra respuesta al estrés (y si comemos esa galleta o salimos a caminar). Estos cables de estrés se almacenan en partes del cerebro emocional que activan respuestas automáticas e inconscientes. Si pudiéramos cambiar esos cables, el cambio de comportamiento podría ser más fácil y, como la activación de estos cables contribuye al estrés crónico, la pérdida de peso duradera podría ser posible.

Los circuitos de supervivencia conducen a comer en exceso

Los cables específicos que desencadenan la alimentación por estrés y otros patrones emocionales y conductuales inducidos por el estrés se llaman circuitos de supervivencia. Codifican instrucciones sobre cómo sentirse, qué pensar y qué hacer cuando están estresados ​​y, una vez codificados, reactivan esa respuesta automáticamente. Todos tenemos algunos de estos alambres ya que nuestros antepasados ​​cazadores-recolectores sobrevivieron debido a estas instrucciones primordiales: si corrían a una cueva y escapaban de las mandíbulas de un león hambriento en rápida persecución, se codificaba un circuito de supervivencia para asegurar la reproducción automática de su respuesta en una situación estresante similar.

Sin embargo, hay un problema en la forma en que el cerebro responde al estrés, ya que las instrucciones de supervivencia que permitieron a nuestros antepasados ​​correr hacia una cueva reflexivamente para sobrevivir a una amenaza física se generalizaron al estrés emocional. Cualquier experiencia aleatoria de estrés emocional, particularmente temprano en la vida o en la adultez durante esos tiempos inevitables de sobrecarga de estrés, codifica este impulso de supervivencia. Si nos las arreglamos comiendo golosinas azucaradas y procesadas, el cerebro recuerda con fuerza esa respuesta basada en el aprendizaje asociativo de la potenciación a largo plazo, un proceso de codificación de la experiencia reciente en circuitos que controlan nuestras respuestas fuertemente arraigadas y duraderas. El cerebro entonces reactiva ese circuito en respuesta a pequeñas tensiones diarias (para asegurarse de que “sobrevivamos”) y nos encontramos con fuertes deseos de comer en exceso, como si nuestra vida dependiera de obtener esa comida.

Una vez que uno ha sido codificado, la dieta se vuelve muy estresante ya que el circuito nos dice que debemos comer en exceso para satisfacer nuestras necesidades de supervivencia (seguridad, amor, protección). Podemos comer sano por un tiempo, pero cuando el estrés se pone en nuestro camino, nuestro circuito de alimentos se activa por completo, y no podemos hacer lo que “deberíamos” hacer y seguir con nuestra dieta. En cambio, nos rendimos a las instrucciones codificadas en nuestro circuito de alimentación para comer alimentos azucarados y grasos que causan altos niveles de azúcar en la sangre seguidos por niveles bajos de azúcar en la sangre que desencadenan el hambre, el estrés, el letargo y el peso. Estamos atrapados en un círculo vicioso de dieta, pérdida de peso, comer en exceso y recuperar peso.

Como la obesidad causa tanto sufrimiento personal como una crisis presupuestaria en el cuidado de la salud, tal vez es hora de reinventar la rueda. Nuestra búsqueda incesante de cambiar lo que comemos sin cambiar los hábitos del cerebro que causa el estrés que promueve comer en exceso y recuperar las necesidades se actualizan.

Utilizar métodos basados en el cerebro para facilitar el alejamiento de la mesa y comer de forma saludable podría ayudar a cambiar la epidemia de obesidad del país y, a nivel individual, facilitar el despegue de esos kilos de más y disfrutar de los fines de semana de verano en la playa.

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