Los científicos están en una batalla para desarrollar tratamientos más rápido de lo que los virus desarrollan barreras contra ellos. Nuevas investigaciones sugieren que poner patógenos en guerra unos con otros podría ser una manera efectiva de contrarrestar la resistencia existente a los medicamentos y prevenirla en el futuro.

En un estudio de ratones infectados con malaria, los investigadores combinaron remedios tradicionales con una versión manipulada de un nutriente del que dependen los parásitos de malaria. Es importante destacar que la cepa resistente necesitaba más de este nutriente particular que el patógeno sensible a fármacos, por lo que los patógenos que podrían ignorar los antibióticos terminaron con más hambre.

Al restringir el suministro de nutrientes, el equipo de investigadores obligó a los parásitos resistentes y a los parásitos sensibles a los medicamentos a competir entre sí, lo que finalmente eliminó la infección.

“Al aprovechar la competencia entre parásitos dentro de un huésped, logramos utilizar un medicamento existente para tratar con éxito una infección, incluso cuando los parásitos resistentes a los medicamentos ya estaban allí”, dice la bióloga e investigadora principal Nina Wale, de la Universidad de Michigan.

La resistencia a los medicamentos se produce porque los patógenos, desde las bacterias hasta los parásitos, desarrollan mutaciones genéticas que los protegen del tratamiento. Una vez que el patógeno mutado sobrevive, puede replicarse rápidamente, haciendo que los medicamentos existentes sean ineficaces.

La resistencia a los antibióticos, cuando las bacterias desarrollan bloqueos contra el poder de los antibióticos, es un tipo específico y bien conocido de resistencia a los medicamentos.

Lo que sucede en un escenario típico es que las variaciones de un patógeno tanto resistentes a los medicamentos como sensibles a los medicamentos inicialmente prosperan en los recursos disponibles. Las drogas tradicionales funcionan contra las cepas originales, pero las mutaciones resistentes persisten.

Al quitar los nutrientes, tanto las variaciones resistentes a los medicamentos como los sensibles a fármacos sufren. Los investigadores encontraron que están luchando eficazmente contra los desechos y los resistentes a los medicamentos necesitan más desechos para sobrevivir. Las drogas se ocupan de una cepa patógena, mientras que la otra naturalmente muere.

“En ausencia de tratamiento farmacológico, lo único que impide que los patógenos resistentes se propaguen es la competencia con los patógenos que son sensibles al tratamiento farmacológico”, dice el investigador principal Andrew Read, de la Universidad Estatal de Pensilvania. “Estamos utilizando la fuerza natural de la competencia para controlar los resistentes y el uso de medicamentos convencionales para tratar a los sensibles”.

Cuando se le administró el nutriente para la malaria en cantidades suficientes, la infección persistió en el 40 por ciento de los ratones. Los parásitos también permanecieron cuando los ratones solo recibieron la cepa de la enfermedad resistente a los medicamentos para empezar. Cuando el nutriente era limitado, y tanto las cepas resistentes a los medicamentos como las sensibles a los medicamentos se usaban con los ratones, la infección no regresaba en ninguno de los animales. Ese fue también el caso incluso cuando los parásitos resistentes a los medicamentos superaban a los demás.

Ahora que se ha demostrado que el principio de competencia funciona, el siguiente paso es desarrollar tratamientos. Los investigadores deben identificar los nutrientes específicos en los que se basan los patógenos, en particular las cepas resistentes a los medicamentos, y luego determinar exactamente cuándo restringir esos nutrientes y por cuánto.

Si el método también es efectivo en humanos, los beneficios valdrán la pena. La resistencia a los medicamentos está complicando los intentos de tratar el VIH, la tuberculosis y la malaria, responsables de millones de muertes en todo el mundo cada año. Los patógenos resistentes también causan problemas en pacientes que se recuperan de una cirugía mayor y tratamientos como la quimioterapia.

En última instancia, la investigación podría conducir hacia nuevas formas de combatir la resistencia a los medicamentos, así como a extender la vida efectiva de las drogas contra las que los patógenos ya han desarrollado cierta protección.

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