En 2015, el gastroenterólogo Edwin Lui, comenzó a estudiar las estadísticas de datos clínicos y genéticos referentes a la enfermedad celiaca, debido a que la estadística de esta afectación iba en aumento en los últimos 20 años. La enfermedad celiaca es una condición de por vida que implica episodios de malestar gastrointestinal severo y otros síntomas, desencadenados por la ingestión de proteínas de gluten que se encuentran en el trigo y varios otros granos.

En una colaboración de dos décadas con investigadores en el Children´s Hospital Colorado de Denver, los predecesores y colegas de LIU en la Universidad de Colorado, mantuvieron un registro de 1339 bebés recién nacidos que se consideraban en riesgo de desarrollar la enfermedad debido a mutaciones en los genes celíacos. Los investigadores llevaron a cabo pruebas anuales para ver si los niños desarrollaron la enfermedad, con la esperanza de definir mejor el riesgo asociado a cada una de las variantes genéticas.

En 2015, el gastroenterólogo Edwin Liu se puso a trabajar en un conjunto de datos clínicos y genéticos que habían estado creciendo por más de 20 años. Los datos se refieren a la enfermedad celíaca, una condición de por vida que implica episodios de malestar gastrointestinal severo y otros síntomas, desencadenados por la ingestión de proteínas de gluten que se encuentran en el trigo y varios otros granos. En una colaboración de dos décadas con investigadores en el Children’s Hospital Colorado de Denver, los predecesores y colegas de Liu en la Universidad de Colorado mantuvieron un registro de 1.339 bebés nacidos en la ciudad que se consideraban en riesgo de desarrollar la enfermedad debido a mutaciones en los genes celíacos . Los investigadores llevaron a cabo pruebas anuales para ver si los niños desarrollaron la enfermedad, con la esperanza de definir mejor el riesgo asociado con cada una de las variantes genéticas.

Sin embargo, Lui encontró algo en los datos que socavaron un supuesto mucho más grande en el campo celíaco. “Por lo general, cuando citamos números para la enfermedad celíaca, estamos citando alrededor del 1 por ciento de prevalencia en la población de EE.UU.” explica Liu. Utilizando los datos de esta cohorte junto con las frecuencias estimadas de cada genotipo en el área metropolitana de Denver para extrapolar la incidencia de la enfermedad celíaca a la población general, Liu encontró que la verdadera prevalencia de la enfermedad celíaca tenía que ser mucho mayor que el 3 por ciento por 15 años.

Los investigadores que leyeron el artículo, que se publicó en línea a principios de este año en Gastroenterology, y fueron sorprendidos asimismo con las conclusiones del Dr. Lui. “Si nos fijamos en las tasas, es espantoso”, dice Joseph Murray, un investigador celíaco en la Clínica Mayo en Rochester, Minnesota. Por supuesto, la estadística podría ser específica para la cohorte de Denver, señala, pero encaja con tendencias similares, tanto en Estados Unidos como en el resto del mundo.

Los síntomas celíacos, que incluyen dolor abdominal y distensión, diarrea y flatulencia, náuseas y fatiga, son provocados por la ingestión de gluten, un complejo de proteínas presente en trigo, cebada y centeno. A diferencia de las alergias alimentarias, que a menudo están mediadas principalmente por una reacción exagerada de respuestas inmunitarias adaptativas, como la producción de anticuerpos de inmunoglobulina E y la activación de mastocitos, la enfermedad celíaca engloba las vías inmunitarias innatas y adaptativas y produce anticuerpos dirigidos no sólo al gluten, proteínas. Como resultado, la enfermedad se considera generalmente una condición autoinmune. Estos ataques inmunológicos provocan una atrofia de la pared intestinal mediada por linfocitos T, que puede caracterizarse mediante una biopsia del intestino delgado para el diagnóstico celíaco.

A medida que el uso de la biopsia y otros métodos de diagnóstico han mejorado en las últimas décadas, la enfermedad celíaca se ha vuelto más fácil de detectar. Así, cuando los primeros informes de un número creciente de casos celíacos en los EE.UU. salió a principios de los años 2000, muchos investigadores atribuyeron el aumento al progreso en el reconocimiento de la enfermedad. Sin embargo, un escrutinio más cercano de los datos sugirió que había más en curso. “No estábamos simplemente mejor en encontrar la enfermedad celíaca”, dice Murray. “Había mucho más que dar la vuelta”.

Al comparar las muestras de sangre tomadas de los adultos jóvenes en la Fuerza Aérea alrededor de 1950 con las muestras emparejadas de los residentes de un condado de Minnesota recogido desde 1995, por ejemplo, el grupo de Murray estimó un aumento en la prevalencia de 0.2 por ciento a casi 1 por ciento.

Suecia, experimentó lo que ahora se conoce como una epidemia celíaca a finales de los años 80 y principios de los noventa, con un estudio estimando que hasta un 3 por ciento de los niños nacidos en la epidemia habían desarrollado la enfermedad celíaca a los 12 años y varios estudios basados ​​en análisis de sangre sugieren que un número cada vez mayor de personas están desarrollando la enfermedad celíaca en las zonas de alimentación de trigo del norte de la India, con una prevalencia en los niños de alrededor del 1 por ciento y algunos investigadores advierten de una inminente epidemia en este lugar también.

La causa de esta tendencia aparentemente global sigue siendo un misterio, sobre todo porque mientras que la inmunopatología de la enfermedad celíaca ha sido estudiada durante décadas, lo que hace que las personas desarrollen la enfermedad en primer lugar sigue siendo poco claro. Casi todos los pacientes diagnosticados tienen mutaciones en al menos uno de los dos genes que codifican HLA-DQ, un receptor de membrana en las células presentadoras de antígeno que ayuda al sistema inmunológico a distinguir el “yo” del “no yo” y coordinar la actividad de las células T pero no todos los que tienen estos genes de riesgo se celíaca.

“Alrededor del 40 por ciento de las personas tienen los genes que los predisponen a la enfermedad celíaca”, explica Liu. “La gran pregunta es por qué algunas personas lo obtienen y otras no”. Las hipótesis abundan, con muchos apuntando al dedo a una dieta rica en gluten, pero la evidencia para apoyar estas ideas sigue lejos de ser concluyente.

Para llegar al fondo de esta cuestión será necesario no sólo para frenar la tendencia relativa, sino también para ayudar a los médicos a detectar y manejar mejor la enfermedad múltiple, para la cual el único tratamiento actual es una dieta sin gluten. Además de los síntomas a veces debilitantes de la enfermedad celiaca, se asocia con un mayor riesgo de numerosas enfermedades, incluyendo enfermedades autoinmunes como la diabetes y el hipotiroidismo, y una miríada de otros trastornos, desde la infertilidad hasta el cáncer de intestino delgado. En general, los pacientes celíacos tienen hasta un doble riesgo de mortalidad en comparación con la población general.

“Las apuestas son altas”, dice Murray. “Si esta enfermedad ha pasado de ser una enfermedad verdaderamente rara en algunas zonas geográficas a ser una enfermedad común que afecta a 2 o 3 por ciento de los niños, ya no es un pequeño trastorno”. ¿Cuáles son tus conclusiones sobre esta enfermedad y sus incidencias de crecimiento?

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